Boeing busca la redención mientras prepara a Starliner para otro intento de lanzamiento

El Boeing CST-100 Starliner se levanta en la instalación de integración vertical Space Launch Complex-41 en la estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida.

El Boeing CST-100 Starliner se levanta en la instalación de integración vertical Space Launch Complex-41 en la estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida.
Foto: NASA/Frank Michaux

Difícil de creer, pero han pasado casi dos y un seis meses desde la primera prueba fallida de Boeing de su nave espacial Starliner CST-100. Sí, ha pasado un minuto, así que aquí hay un resumen de los últimos 28 meses tumultuosos, y cómo Boeing finalmente podría tener éxito en proporcionar un vehículo de tripulación comercial viable para la NASA.

Las dos pruebas anteriores, una en 2019 (Orbital Flight Test-1) y la otra del año pasado (Orbital Flight Test-2), no salieron bien, por decir lo menos. . Durante la primera prueba, la cápsula entró en órbita pero luego encontró un problema y nunca llegó a la estación espacial. En el segundo, obstruido las válvulas sujetaron a Starliner al suelo. Boeing está desarrollando esto cápsula debajo de un $ 4.3 mil millones contrato de la nasa Programa de tripulación comercial, pero es muy tarde. La presión ahora está encendida.

En preparación para este segundo intento de OFT-2, tel Starliner La cápsula actualmente se encuentra sobre un cohete United Launch Alliance Atlas V, cuyo lanzamiento está programado desde el Space Launch Complex-41 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 6:54 p. m. EDT del jueves. 19 de mayo Si todo sale según lo planeado, el CST-100 sin tripulación se acoplará a la Estación Espacial Internacional el viernes. 20 de mayo a las 7:10 p. m. EDT. Starliner OFT-2 está repleto con aproximadamente 500 libras de carga (principalmente alimentos), y el plan es devolver 600 libra esterlina de carga a la Tierra.

Vista conceptual del Starliner CST-100 en el espacio.

Vista conceptual del Starliner CST-100 en el espacio.
Imagen: Boeing

Siendo el precedente reciente lo que es, esta ruta no es una certeza. Los problemas que plagaron este programa abarcaron toda la gama, desde problemas de hardware y anomalías de software hasta procesos de mala calidad y deficiencias organizativas. de Boeing deficiencias como socio de la NASA han estado en plena exhibición en los últimos años y amplificados por los logros de SpaceX, El otro socio de la tripulación comercial de la NASA. Crew Dragon de Elon Musk ha estado transportando astronautas a la ISS y de vuelta a casa durante dos años.

El lanzamiento de la misión OFT-1 de Boeing el 20 de diciembre de 2019 fue un presagio de que las cosas no estaban del todo bien. La cápsula logró llegar al espacio, pero una falla de automatización del software hizo que la nave espacial quemara el exceso de combustible, lo que le impidió llegar a su objetivo, la ISS. Una investigación posterior implicó un temporizador de misión transcurrido defectuoso, lo que provocó que los horarios de Starliner y cohetes no estuvieran sincronizados. Como resultado, Starliner calculó mal su ubicación en el espacio, lo que provocó la desafortunada quema de combustible. Los investigadores también descubrieron un error de codificación que podría haber dado lugar a una secuencia de separación del módulo de servicio insegura. como si fuerano fue suficiente, las comunicaciones espacio-tierra se perdieron inesperadamente durante la prueba OFT-1.

La prueba fallida llevó a un equipo de revisión independiente de la NASA y Boeing a publicar 80 recomendaciones a Boeing, una larga lista de tareas pendientes que incluía pruebas y modelos mejorados, nuevos requisitos de desarrollo, actualizaciones de software, cambios organizativos y ajustes operativos. El esfuerzo posterior para abordar estas recomendaciones resultó en un retraso de 1,5 años en el programa Starliner.

El 3 de agosto de 2021, Boeing estaba listo para realizar la segunda prueba de Starliner, la misión OFT-2, pero el cohete Atlas V nunca abandonó la plataforma de lanzamiento debido a “indicaciones de posición de válvula inesperadas” en el sistema de propulsión de la cápsula. Durante la cuenta regresiva, 13 de las 24 válvulas oxidantes, que “enlazar propulsores que permiten abortar y maniobras en órbita“, quedó atascado en la posición cerrada, lo que obligó al equipo a abortar el lanzamiento y Devolver a la cápsula Facilidad de Integración Vertical para una inspección más cercana.

Los ingenieros de Boeing asisten a Starliner después de un intento fallido de lanzamiento en agosto de 2021.

Los ingenieros de Boeing asisten a Starliner después de un intento fallido de lanzamiento en agosto de 2021.
Foto: Boeing

Ingenieros más tarde determinó que la humedad había penetrado de alguna manera en el lado seco de las válvulas de oxidación, lo que provocó la formación de ácido nítrico y la consiguiente fricción por corrosión que ocasionó el bloqueo de las válvulas. Los ingenieros acusaron al aire húmedo de florida para estos humedad no deseada.

Durante una conferencia de prensa el 3 de mayoEl Gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, Steve Stich, dijo que el problema “se ha resuelto” y que OFT-2 está nuevamente listo para continuar. “Diría que han sido ocho meses difíciles, pero muy gratificantes porque hemos resuelto el problema con la válvula de aislamiento del oxidante”, dijo.

Michelle Parker, vicepresidenta y subdirectora general de espacio y lanzamiento de Boeing, dijo a los periodistas que “la nave espacial se ve muy bien” y “funciona muy bien”. Los ingenieros de Boeing pudieron reducir la causa raíz e implementar medidas para evitar que se repita, explicó. Parker dijo que el equipo optó por no rediseñar las válvulas. pero en su lugar se añadieron masilla y otros componentes para mantener la humedad alejada. Al “sellar el camino de la humedad ambiental”, dijo, el equipo espera evitar que se repita. “Si elimina la humedad de la válvula, elimina [chemical] reacción”, dijo. El personal de tierra ahora cambia las válvulas cada dos días para garantizar la funcionalidad, agregó Parker.

Cuando se le preguntó si otra prueba fallida provocaría el fin del contrato de tripulación comercial entre la NASA y Boeing, el gerente del programa ISS de la NASA, Joel Montalbano, dijo que la agencia espacial continuaría trabajando con Boeing en el proyecto y que no había intención de detenerse ahora. “Sospecho que aprenderemos del vuelo de prueba” y luego “volaremos el vuelo tripulado y luego haremos las misiones posteriores a la certificación”, dijo a los periodistas.

De hecho, una misión OFT-2 exitosa allanaría el camino para OFT-3, una misión tripulada de Starliner a la ISS. “Entendemos que vamos a aprender mucho de OFT-2 y eso determinará el momento en el futuro, pero tenemos un objetivo [to launch a crewed mission] a fines de este año”, dijo Mark Nappi, gerente de programa de Boeing para la misión CST-100 Starliner, en la conferencia de prensa del 3 de mayo.

El problema con las válvulas, al parecer, no está resuelto. Boeing está considerando actualmente la posibilidad de rediseñar las válvulas de propulsión. “Un rediseño de la válvula definitivamente está sobre la mesa”, Nappi Relata periodistas el miércoles pasado. “Una vez que obtengamos toda la información que necesitamos, tomaremos esa decisión”. Y como reportado en Reuters, Boeing y Aerojet Rocketdyne están discutiendo actualmente sobre quién es el responsable de las válvulas defectuosas. Aerojet Rocketdyne y sus abogados dicen que un producto químico de limpieza utilizado por Boeing durante las pruebas en tierra causó el problema, una afirmación que Boeing niega, según Reuters. El reconocimiento de Boeing de un posible rediseño de válvulas y su juego de culpas con Aerojet Rocketdyne no presagia nada bueno justo antes del lanzamiento de OFT-2.

Un lanzamiento de prueba tripulado de Starliner a finales de este año sería grandioso, pero es mejor que no nos adelantemos. Nosotros mismos. Todos los ojos estarán puestos en el Space Launch Complex-41 el 19 de mayo, en lo que se está convirtiendo en uno de los lanzamientos más esperados y apresurados del año.

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