Boeing choca con un proveedor clave antes del lanzamiento de la nave espacial Starliner

WASHINGTON, 11 may (Reuters) – Boeing Co (BA.N) está en disputa con Aerojet Rocketdyne (AJRD.N), un proveedor clave de su nave espacial Starliner, mientras el gigante aeroespacial estadounidense se apresura a probar el lanzamiento de la cápsula de astronautas sin tripulación y reparar su reputación en el sector espacial, dijeron personas familiarizadas con el asunto.

El lanzamiento del CST-100 Starliner está programado para el 19 de mayo en Florida sobre un cohete Atlas 5 a la Estación Espacial Internacional, con el objetivo de Boeing de mostrarle a la NASA que la nave espacial es segura para transportar astronautas hacia y desde el puesto avanzado en órbita. Las fallas de software detuvieron un vuelo de prueba sin tripulación similar en 2019.

La misión es un paso crucial para restaurar a Boeing como un rival viable para SpaceX del empresario multimillonario Elon Musk, un esfuerzo complicado por el desacuerdo de Boeing con el proveedor de sistemas de propulsión Aerojet, según tres personas que hablaron bajo condición de anonimato.

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Boeing, con sede en Chicago, y Aerojet, con sede en El Segundo, California, están en desacuerdo sobre la causa de un problema relacionado con las válvulas de combustible en el sistema de propulsión Starliner que obligó a posponer un vuelo de prueba en julio pasado, las dos compañías se culpan mutuamente, las fuentes mencionado.

El desacuerdo no informado anteriormente se produce en un momento en que Boeing ya está luchando por salir de las sucesivas crisis que han acosado su negocio de aviones y agotado el efectivo. Lee mas

La disputa de Aerojet es el ejemplo más reciente de los problemas de Boeing con Starliner, un programa que le ha costado a la empresa 595 millones de dólares en tarifas desde 2019. Frente a los contratos de precio fijo de la NASA que dejan a Boeing con poco margen financiero, la empresa continuó con la prueba de Starliner.

Boeing, en un comunicado proporcionado por un portavoz a Reuters, reconoció por primera vez que en última instancia tiene la intención de rediseñar el sistema de válvulas de Starliner para evitar que no vuelva a ocurrir el problema que obligó a posponer el vuelo de la prueba del año pasado. La declaración de Boeing establece que “estamos trabajando en cambios de diseño a corto y largo plazo en las válvulas”.

Trece válvulas de combustible que son parte de un sistema de propulsión que ayuda a dirigir a Starliner a través del espacio fueron descubiertas atascadas y sin responder en la posición cerrada, lo que llevó al aplazamiento del año pasado.

Los diversos contratiempos técnicos han empujado el primer vuelo de Starliner con personas a bordo hacia un futuro desconocido, colocándolo muy por detrás de SpaceX de Musk, cuya cápsula Crew Dragon, desarrollada bajo el mismo programa de la NASA que Starliner, ya ha pilotado cinco tripulaciones de astronautas para el espacio de EE. UU. agencia.

La NASA espera que Boeing pueda brindar opciones adicionales para transportar astronautas a la estación espacial. En marzo, la NASA asignó a SpaceX tres misiones adicionales para compensar los retrasos de Boeing.

Un equipo de ingenieros de Boeing y la NASA generalmente está de acuerdo en que la causa de las válvulas atascadas involucra una reacción química entre el propulsor, los materiales de aluminio y la intrusión de humedad del sitio de lanzamiento húmedo de Starliner en Florida.

Los ingenieros y abogados de Aerojet lo ven de manera diferente, culpando a un químico de limpieza que Boeing usó durante las pruebas en tierra, dijeron dos de las fuentes.

Un representante de Aerojet se negó a comentar.

‘CAUSA PRINCIPAL’

“Se completaron las pruebas para determinar la causa raíz del problema de la válvula”, dijo Boeing en su comunicado, y el trabajo no encontró los problemas descritos por Aerojet.

La NASA comparte esa opinión, dijo a Reuters Steve Stich, que supervisa los programas de tripulación de Boeing y SpaceX para la agencia espacial.

Boeing también dijo que Aerojet no cumplió con sus requisitos contractuales para hacer que el sistema de propulsión fuera lo suficientemente fuerte como para soportar los problemas causados ​​por las reacciones químicas.

La semana pasada, Boeing llevó a Starliner de regreso a la plataforma de lanzamiento por tercera vez antes del próximo lanzamiento, luego de reemplazar el sistema de propulsión por uno nuevo con una solución temporal que evita que la humedad se filtre en la sección de la válvula.

Boeing y la NASA dijeron que no recrearon válvulas completamente bloqueadas durante los nueve meses de prueba, sino que midieron el grado en que las válvulas lucharon por abrirse.

Este enfoque se utilizó para llevar rápidamente a Starliner de regreso a la plataforma de lanzamiento, dijeron dos de las fuentes.

La NASA, Boeing, Aerojet y asesores de seguridad independientes se reunirán esta semana para tomar una decisión final sobre la causa de los problemas de las válvulas y si la solución temporal funcionará.

Los funcionarios de Boeing ven en privado la explicación de Aerojet sobre las válvulas defectuosas como un intento de desviar la responsabilidad por el costoso retraso de Starliner y evitar pagar por un sistema de válvulas rediseñado, dijeron dos de las fuentes.

“Es ridículo”, dijo una persona involucrada en la investigación de valor conjunta de Boeing y la NASA sobre el reclamo de Aerojet, hablando de forma anónima para discutir las relaciones confidenciales con los proveedores. “Pedirle a un fabricante de válvulas o a un proveedor de sistemas de propulsión que escriba: ‘Sí, lo arruiné’… eso nunca sucederá”.

Después de que las pruebas y las fallas de software provocaron que Starliner no se acoplara a la estación espacial en 2019, los funcionarios de la NASA admitieron que habían confiado demasiado en Boeing cuando decidieron dedicar más supervisión técnica al nuevo SpaceX que al gigante aeroespacial.

La disputa con Aerojet no es la primera disputa entre subcontratistas de Starliner de Boeing. En 2017, Starliner tuvo un accidente durante una prueba en tierra que obligó al presidente de otro contratista a que le amputaran médicamente la pierna. El subcontratista demandó y Boeing luego resolvió el caso.

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Información de Joey Roulette; Editado por Will Dunham y Ben Klayman

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