Boeing planea rediseñar una válvula crucial para la cápsula espacial Starliner

La cápsula Starliner de Boeing para la misión Orbital Flight Test 2 (OFT-2) se eleva sobre el cohete Atlas V de United Launch Alliance el 4 de mayo de 2022.

Frank Michaux/NASA

Boeing está considerando si rediseñar las válvulas de propulsión en su cápsula de tripulación Starliner, un sistema crucial que ha impedido que la compañía vuele astronautas para la NASA y compita con SpaceX de Elon Musk.

Starliner es la nave espacial que Boeing desarrolló bajo el programa Commercial Crew de la NASA, luego de ganar casi $5 mil millones en contratos para construir la cápsula. Pero el desarrollo de Starliner se topó con varios obstáculos. Un mal funcionamiento del software detuvo el primer vuelo orbital sin tripulación en 2019 y se identificó un problema con la válvula de propulsión antes del lanzamiento del segundo intento en agosto pasado.

“Un rediseño de las válvulas definitivamente está sobre la mesa”, dijo Mark Nappi, vicepresidente de Boeing y gerente del programa Commercial Crew, en una conferencia de prensa el miércoles. “Una vez que obtengamos toda la información que necesitamos, tomaremos esa decisión”.

Boeing está intentando nuevamente lanzar la misión Orbital Flight Test 2 (OFT-2), que está programada para despegar el 19 de mayo desde Florida. Para este intento, la empresa aplicó un sellador a las válvulas. Pero es probable que la solución sea una solución temporal al problema que en agosto vio cómo 13 de las 24 válvulas oxidantes que controlan el movimiento de Starliner en el espacio se atascaron después de que la humedad del sitio de lanzamiento causara corrosión.

Dependiendo del resultado de OFT-2, Boeing se prepararía para una prueba de vuelo tripulado que vería a los primeros astronautas volar Starliner. Sin embargo, un rediseño de la válvula podría retrasar aún más este lanzamiento tripulado, dada la necesidad de que Boeing pruebe la solución y que la NASA certifique la solución.

Hasta la fecha, Boeing ha gastado 595 millones de dólares debido a retrasos en el trabajo en virtud de un contrato de precio fijo con la NASA para desarrollar Starliner. El año pasado, la agencia espacial tomó la rara decisión de reasignar astronautas de Starliner a Crew Dragon de SpaceX, que acaba de lanzar el séptimo vuelo espacial tripulado de la compañía.

Reuters informó por primera vez, citando fuentes, que Boeing rediseñará las válvulas de propulsión fabricadas por Aerojet Rocketdyne, aunque ni el fabricante de aviones ni la NASA han revelado previamente los planes. Nappi confirmó que Boeing “ha estado explorando opciones durante al menos un mes, si no más”.

Por ahora, Nappi dijo que Boeing quiere “hacer un poco más de pruebas” para comprender mejor cómo “esos nitratos se forman dentro” de las válvulas, y esos resultados guiarán a un equipo que se ha creado.

“Confiamos mucho en OFT-2 de que tenemos un sistema que funcionará bien”, dijo Nappi.

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