El fiasco de las encuestas de Oregón destaca a los líderes electorales ‘invisibles’

OREGON CITY, Oregon, EE.UU. (AP) — Los votantes de un condado de Oregón donde un error de impresión de la boleta retrasó los resultados de las primarias durante casi dos semanas eligieron al mismo secretario del condado cinco veces en las últimas semanas 20 años a pesar de los errores que afectaron dos elecciones anteriores y costar a los contribuyentes al menos $ 100,000.

Los opositores han intentado en repetidas ocasiones derrocar a la secretaria del condado de Clackamas, Sherry Hall, quien fue elegida por primera vez en 2002, luego de errores electorales en 2004, 2010 y 2011 y una investigación sobre la manipulación de los votos estatales en 2012. Hall gana $112,600 al año en el puesto no partidista de supervisar elecciones, registrar transacciones de bienes raíces, mantener registros públicos y emitir licencias de matrimonio. Se postula para un sexto mandato de cuatro años en noviembre en el condado suburbano al sur de Portland.

El último escándalo en Oregón se produce en el contexto de un panorama político polarizado en el que el recuento de votos ha sido objeto de un escrutinio cada vez mayor. Las contiendas por funcionarios electorales locales, que hasta hace poco trabajaban en la oscuridad y en relativo anonimato, están atrayendo la atención, en particular de los votantes de derecha que niegan que el presidente Joe Biden haya ganado las elecciones de 2020.

Los líderes electorales locales son la primera línea de defensa para la integridad de las elecciones, pero la mayoría de los votantes no saben quién es su secretario del condado, ni siquiera qué hacen, y es probable que se salten la carrera no partidista el día de las elecciones, o simplemente elijan el titular. . Se nombran algunos secretarios del condado, pero en muchos condados de Oregón y otros lugares están sujetos a los caprichos de los votantes que pueden no estar prestando atención, dijo Christopher McKnight Nichols, profesor asociado de historia en la Universidad Estatal de Oregón.

Hay una “miopía e invisibilidad sobre este tipo de cargo en la vida pública estadounidense”, dijo.

La situación en el tercer condado más grande de Oregón subraya la importancia de tales concursos.

En las elecciones actuales, decenas de miles de boletas enviadas con códigos de barras borrosos fueron rechazadas por una máquina de conteo de votos. El problema afectó más a las encuestas demócratas y no partidistas que a las republicanas, dijeron funcionarios estatales. El fiasco obligó al condado a reubicar a casi 200 empleados del condado para tareas de tabulación de votos; los funcionarios del condado aún no conocen el costo total del trabajo de limpieza.

Durante días, los trabajadores transfirieron la intención de cada votante de las boletas nulas a las nuevas, a mano con marcadores morados, en un proceso laborioso que puede tardar más de dos semanas en completarse. Más de 81,000 de más de 116,000 boletas habían sido contadas el viernes temprano, y quedaban por duplicar casi 35,000 boletas nulas, según los recuentos del condado.

El resultado de las primarias demócratas del quinto distrito del Congreso de Oregón, una reñida carrera entre un titular centrista de siete mandatos y un retador progresista, se retrasó más de una semana por el error garrafal. La AP convocó la carrera por el retador Jamie McLeod-Skinner el viernes.

Los resultados de varios otros concursos permanecieron indecisos mientras el condado luchaba por cumplir con los puntos de referencia diarios de conteo de votos establecidos en un plan correctivo presentado al estado.

“Nos concierne a todos. Es la integridad de los votantes”, dijo Janet Bailey, una votante republicana que protestó frente a las oficinas electorales del condado de Clackamas el jueves junto con una docena de personas más. “Nosotros en Oregón hace una semana tuvimos nuestra primaria y todavía no conocemos los resultados”.

Hall estaba al tanto del problema con las boletas del 3 de mayo, pero no tomó medidas significativas hasta después de las elecciones del 17 de mayo, cuando quedó claro que el conteo de votos se había retrasado significativamente. El secretario de Estado de Oregón dijo que Hall había rechazado ofertas de ayuda estatal; al menos un legislador estatal demócrata ha exigido una investigación legislativa sobre el fiasco de la boleta.

Algunos votantes aprovecharon los problemas del condado para exigir el fin del sistema de votación por correo electrónico de Oregón y el uso de máquinas electrónicas para contar los votos.

“Nuestros votos deben contar”, dijo Cindy Hise, una votante del condado de Clackamas que quiere que se rehagan todas las primarias. “Ha estado sucediendo durante días. Hemos perdido la esperanza de que esta haya sido una votación real.

Hall rechazó una entrevista telefónica o en persona con The Associated Press para la historia, pero dijo en respuesta a las preguntas enviadas por correo electrónico el jueves que cooperaría con cualquier investigación. Ella dijo que no tenía comentarios sobre las llamadas de algunos para su renuncia.

También se refirió a muchas de las contribuciones de 2020 que hizo a las causas republicanas nacionales y dijo en un breve correo electrónico que “mantiene la neutralidad”. Las donaciones al Comité del Senado Nacional Republicano y WINRED, una plataforma de recaudación de fondos del Partido Republicano, fueron de $100 o menos.

“Tengo derecho, como ciudadano particular, a ejercer la libertad de expresión y asociación. Doy pequeñas contribuciones a una gran cantidad de organizaciones”, escribió. “No acepto patrocinios de ningún tipo”.

La controversia no es nueva para Hall, quien ha supervisado las elecciones del condado desde que asumió el cargo en 2003.

— En 2004, el condado excluyó tres preguntas de anexión en las boletas enviadas por correo a 300 votantes y no alertó al público durante 10 días.

– En 2010, se incluyó una contienda por la comisión del condado en la boleta electoral primaria cuando no debería haber sido así. Las boletas se reimprimieron a un costo de más de $100,000. Luego, Hall presentó una queja ante los funcionarios electorales estatales, diciendo que el episodio, incluidas las “filtraciones” a la prensa y las críticas públicas hacia él por parte de los funcionarios del condado, le costó votos en las primarias y la obligó a una segunda vuelta en noviembre.

— En 2012, un trabajador electoral fue atrapado manipulando dos boletas y fue sentenciado a 90 días de cárcel.

– En 2018, Hall colocó su nombre y título de secretaria del condado en sobres de devolución de boletas y folletos de información para votantes mientras buscaba la reelección para el cargo, una medida que los críticos han calificado como una flagrante autopromoción en una carrera reñida.

Hall dijo en su correo electrónico que todos los incidentes electorales “ocurrieron bajo mi supervisión” y que ella o la gente de su oficina “tomó las medidas apropiadas según se requería”.

Pamela White, quien desafió a Hall en 2018 y perdió por menos de 6,000 votos, dijo que incluso con tales errores parecía imposible derrotar a Hall. En esa elección, más de 52,000 votantes se saltearon la carrera por el cargo de secretario del condado por completo a pesar de las continuas críticas al organismo de control electoral de Hall y el respaldo de White por parte del director electoral recientemente retirado de Hall.

White gastó $100,000 en la carrera, incluidos $25,000 de su propio dinero, e hizo campaña durante dos años, dijo.

“Trabajé muy duro”, dijo. “Sabía lo que estaba haciendo, pero este tema de la votación negativa es un problema incluso en su propio partido. Simplemente elimina todo el aire de la habitación.

Steve Kindred, el exjefe electoral que respaldó a White, dijo que su relación con Hall se agrió después de un incidente de 2014 en el que ella le pidió que trabajara en su campaña de reelección durante el horario de oficina sin decirle para qué era. Más tarde, los funcionarios electorales estatales la multaron con $ 100 por la infracción. Kindred se retiró temprano.

Kindred dijo que ver el fiasco de la votación ahora después de soportar la investigación de manipulación de boletas en 2012 fue como un “puñetazo en el estómago”.

“Hemos tenido algunas elecciones infernales, no tan malas como esta”, dijo. “Es casi como si estuviera congelada, como un ciervo en los faros”.

Por ahora, el condado se concentra en contar los votos antes del 13 de junio, fecha límite para la certificación de elecciones estatales.

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Cline informó desde Portland. El periodista de Associated Press Andrew Selsky en Salem y el investigador de AP Randy Herschaft en Nueva York contribuyeron a este despacho.

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