El helicóptero Ingenuity Mars se quedó en silencio, dejando al ansioso equipo de la NASA en la oscuridad.

Una imagen del helicóptero Ingenuity sobre la superficie de Marte, captada por el rover Perseverance con una de sus cámaras.

A fines de la semana pasada, la NASA Helicóptero de ingenio logró restablecer sus lazos con la Rover de la perseverancia después de una breve interrupción en las comunicaciones. La agencia espacial dice que es probable que el invierno inminente sea el culpable y está haciendo los ajustes correspondientes.

El jueves, Ingenuity, afortunadamente, envió una señal a Perseverance después de que el intrépido helicóptero se perdiera una sesión de comunicación programada. Era la primera vez desde que la pareja aterrizó en Marte en febrero de 2021 que Ingenuity se saltó una cita. de acuerdo a en la NASA

El equipo detrás de la misión cree que Ingenuity había entrado en un estado de bajo consumo para ahorrar energía, y lo hizo en respuesta a la caída de la carga de sus seis baterías de iones de litio por debajo de un umbral crítico. Esto probablemente se debió a la proximidad del invierno, cuando aparece más polvo en la atmósfera marciana y las temperaturas se enfrían. El polvo bloquea la cantidad de luz solar que llega al panel solar del helicóptero, que carga sus baterías.

El rover Perseverance tiene la misión de encontrar evidencia de la antigua vida microbiana en Marte, mientras que el compañero mucho más pequeño del rover, Ingenuity, se convirtió en el primer avión propulsado en despegar desde la superficie de otro planeta el 19 de abril de 2021. Los dos robots comparten una línea de comunicación, con Perseverance transmitiendo mensajes de Ingenuity a la Tierra. Ingenuity usa pequeñas antenas para comunicarse con Perseverance, intercambiando datos que luego se enrutan a la computadora principal del rover y se transfieren a la Tierra a través de Deep Space Network de la NASA (una red mundial de antenas de radio).

Ingenuity tiene una alarma que despierta al helicóptero para sus sesiones de comunicación programadas con Perseverance. Pero el 3 de mayo, Ingenuity no participó en el intercambio de datos diario programado después de que su conjunto de puertas programables en campo perdiera energía durante la noche, lo que provocó que el reloj a bordo del helicóptero se reiniciara (la red de puertas administra el estado operativo de Ingenuity, volviendo sus sistemas electrónicos encendido y apagado para ahorrar energía). Los rayos del sol recargaron las baterías de Ingenuity a la mañana siguiente, pero el reloj del helicóptero no estaba sincronizado con el reloj de Perseverance. Cuando Ingenuity pudo enviar una señal, el rover ya no escuchaba.

Dos días después, Mission Control se dispuso a solucionar el problema de comunicación de la pareja programando el rover para que pasara casi todo su sol 429 (un día marciano, que dura poco más de un día en la Tierra) escuchando la señal del helicóptero. La llamada de Ingenuity finalmente llegó el 5 de mayo a las 11:45 a. m., hora local de marzo. Aunque breve, la llamada de Ingenuity aseguró al equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que la batería del helicóptero estaba sana y que el panel solar estaba cargando sus baterías.

El ingenio no fue diseñado para soportar las duras noches de invierno marciano, ya que el helicóptero fue diseñado para durar solo 30 soles en Marte. Pero el helicóptero de 48 cm (19 pulgadas) y 1,8 kg (4 libras) ha ido mucho más allá de sus vuelos de prueba y recientemente recibió un extensión de su misión para ayudar a Perseverance en su exploración del terreno marciano. Ingenuity ahora volará sobre la superficie marciana, asesorando a los controladores de Perseverance sobre las rutas más ideales.

“Siempre supimos que el invierno marciano y la temporada de tormentas de polvo presentarían nuevos desafíos para Ingenuity, especialmente un suelo más frío, más polvo atmosférico y tormentas de polvo más frecuentes”, dijo Teddy Tzanetos, líder del equipo de Ingenuity en JPL. declaración. “Cada vuelo y cada milla de distancia recorrida más allá de nuestra misión original de 30 soles ha llevado a la nave espacial a sus límites en cada sol en Marte”.

Por ahora, el equipo ha ideado un plan para ayudar al pequeño helicóptero a sobrevivir el invierno que se avecina. Los nuevos comandos emitidos “bajan el punto en el que el helicóptero enciende sus calentadores desde que la batería cae por debajo de los 5 grados Fahrenheit (menos 15 grados Celsius) a menos 40 grados Fahrenheit (menos 40 grados Celsius)”, según la NASA, que agregó que “el helicóptero luego se apaga rápidamente, en lugar de consumir la carga de la batería con los calentadores”. Esto debería permitir que Ingenuity acumule la carga de la batería durante el día, que luego puede usar para sobrevivir en noches extremadamente frías.

“Nuestra principal prioridad es mantener la comunicación con Ingenuity en los próximos pisos, pero incluso entonces sabemos que habrá desafíos importantes por delante”, dijo Tzanetos. “Esperamos poder acumular la carga de la batería para volver a las operaciones nominales y continuar nuestra misión en las próximas semanas”.

Incluso con el atractivo descartado, Ingenuity sigue siendo el pequeño helicóptero que podría hacerlo, superando las expectativas con un total de 28 vuelos a Marte registrados. Es difícil de creer ahora, pero el plan original era que Ingenuity realizara solo cinco vuelos al Planeta Rojo.

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