El presidente de SpaceX actualiza el cronograma para el lanzamiento orbital de Starship

La directora de operaciones y presidenta de SpaceX, Gwynne Shotwell, dijo que la compañía ahora espera que Starbase esté lista para el primer intento de lanzamiento orbital de Starship en junio o julio, lo que retrasaría el cronograma uno o dos meses.

Para lograr esta hazaña, SpaceX tendrá que pasar más o menos una amplia gama de pruebas difíciles y no probadas y pasar una serie de revisiones burocráticas exhaustivas, lo que aumenta en gran medida las probabilidades de que el lanzamiento orbital de Starship esté realmente más cerca de los 3 a 6 meses. Aunque SpaceX técnicamente podría realizar un milagro o incluso intentar lanzar hardware que solo se ha probado parcialmente, incluso los escenarios hipotéticos más optimistas aún dependen de cosas que escapan en gran medida al control de la empresa.

¿Será GRATIS o no será GRATIS?

Ambos giran en torno a la Administración Federal de Aviación (FAA), que, en el caso de SpaceX, es responsable de realizar una “evaluación ambiental programática” (PEA) de los lanzamientos orbitales de Starship desde Boca Chica, Texas. y emitir una licencia de lanzamiento para el cohete más grande y poderoso jamás construido. De alguna manera, ambas tareas no tienen precedentes, pero los procesos burocráticos involucrados siguen siendo en gran medida los mismos que SpaceX ha navegado con éxito en las últimas dos décadas.

Primero, la revisión ambiental de la FAA. Hasta hace muy poco, el destino de la PEA de Starbase era casi completamente indeterminable y podría haber tomado muchos caminos, la mayoría de los cuales no favorecerían a SpaceX. Sin embargo, hace solo unos días y aproximadamente una semana después del último anuncio de retraso de PEA de uno a dos meses de la FAA, la agencia actualizó un tablero en línea para mostrar que el cuarto de los cinco procesos principales de PEA se había completado. La parte más importante de la actualización es la implicación de que SpaceX y la FAA ahora han completado casi todos los aspectos de la PEA que requieren la cooperación con otras agencias federales y partes interesadas locales.

Solo queda por completar un proceso cooperativo más, garantizar el cumplimiento de la “Sección 4 (f)”. Sin entrar en detalles, no hay evidencia convincente que sugiera que este hito en particular será un obstáculo, aunque SpaceX tendrá que comprometer ciertos aspectos de las operaciones de Starbase para completarlo. Una vez que la Sección 4 (f) está detrás de ellos, lo único entre la FAA y SpaceX y una PEA final es la finalización y aprobación de todos los documentos relevantes. En otras palabras, por primera vez en la historia, la fecha de finalización prevista por la FAA, actualmente el 31 de mayo de 2022, podría alcanzarse.

Sin embargo, como a la propia FAA le gusta señalar repetidamente, “la finalización de la PEA no garantizará que la FAA emita una licencia de lanzamiento: la aplicación de SpaceX también debe cumplir con los requisitos de seguridad, riesgo y responsabilidad financiera de la FAA.” Incluso si el PEA es perfecto, SpaceX aún necesita obtener una licencia de lanzamiento de la FAA para el cohete más grande y poderoso de la historia. No está claro si SpaceX y la FAA ya han comenzado este tedioso intercambio o si la tediosa letra pequeña impide que comience antes de que se lleve a cabo una revisión ambiental. Sin saber más, la licencia de lanzamiento puede tardar desde unos días hasta varios meses.

Una serie de tubos

Sin la licencia de lanzamiento de la FAA y la aprobación ambiental, ninguna construcción de SpaceX Starship puede lanzarse legalmente desde Starbase. Sin embargo, en el otro lado de la moneda, es igualmente cierto que los letreros de aprobación de la FAA valen tanto como el papel en el que están escritos sin un cohete listo para lanzar. En un mundo perfecto, SpaceX tendría un propulsor Starship y Super Heavy completamente calificado apilado y sentado en el sitio de lanzamiento orbital de Starbase cuando la FAA finalmente dé el visto bueno. Sin embargo, no es suficiente cuál es la realidad de SpaceX hoy.

SpaceX ha logrado un progreso significativo durante el último mes y medio, pero contrariamente a las esperanzas del CEO Elon Musk a partir del 21 de marzo, la compañía definitivamente no estará lista para intentar un lanzamiento orbital a fines de mayo. Aún así, la estimación de Shotwell de “junio o julio” puede no estar completamente fuera de alcance. Desde el tweet de Musk, SpaceX completó el ensamblaje del Super Heavy Booster 7, llevó el cohete al sitio de lanzamiento el 31 de marzo y realizó varias pruebas importantes a principios de abril. Sin embargo, durante la última prueba, un aparente error del operador dañó significativamente una gran parte instalada dentro del propulsor, lo que obligó a SpaceX a devolver el Super Heavy B7 al sitio de construcción de Starbase. Después de dos semanas y media de reparaciones, Booster 7 regresó al sitio de lanzamiento el 6 de mayo y realizó otra prueba “a prueba de criopreservación”, aparentemente verificando que estas soluciones rápidas funcionaron.

Si Booster 7 no hubiera requerido reparaciones, no es imposible (pero sí difícil) imaginar que SpaceX podría haber tenido un refuerzo Super Heavy listo para su lanzamiento a fines de mayo. Aún así, las pruebas de fuego estático que tiene que realizar Booster 7 no tienen casi precedentes y podrían llevar meses. À ce jour, SpaceX n’a ​​jamais allumé plus de six Raptors à la fois sur un prototype de vaisseau spatial, tandis que Super Heavy devra probablement effectuer plusieurs tests de 33 moteurs avant de pouvoir être considéré en toute sécurité comme prêt pour le Vuelo. Peor aún, no hay garantía de que SpaceX realmente quiera volar Booster 7 después del daño que sufrió. Si Booster 8 lleva la antorcha, el debut en el lanzamiento orbital de Starship podría deslizarse fácilmente a fines del tercer o cuarto trimestre de 2022.

Mientras tanto, Super Heavy es solo la mitad del cohete espacial. Cuando Musk tuiteó su estimación “con suerte en mayo”, SpaceX estaba muy lejos de completar la nave espacial, la Nave 24, que se habría asignado al lanzamiento orbital temprano. Sin embargo, SpaceX finalmente aumentó el ensamblaje de Ship 24 en las últimas semanas y finalmente terminó de apilar la nave mejorada el 8 de mayo. Todavía hay mucho trabajo para terminar realmente Ship 24, pero SpaceX debería estar listo para enviarlo a un banco de pruebas dentro de una semana o dos. Aunque las pruebas que Ship 24 tendrá que realizar ya han sido realizadas por Ship 20, lo que hace que su progresión sea menos riesgosa que la de Booster 7, Ship 24 debutará con una serie de cambios de diseño importantes y probablemente requerirá al menos dos meses de Pruebas para lograr un nivel básico de preparación para el vuelo.

Por último, pero no menos importante, está la cuestión del propio sitio de lanzamiento orbital (OLS). ¿La montura de lanzamiento está lista para sobrevivir a un incendio estático superpesado completo? ¿Está lista la granja de tanques de la plataforma para llenar Starship y Super Heavy con varios miles de toneladas de propelente criogénico inflamable y explosivo? Si ese es un objetivo del vuelo de prueba, ¿está lista la torre de lanzamiento para que un propulsor súper pesado intente aterrizar en sus brazos? Si bien hay razones para creer que la respuesta a algunas de estas preguntas es “sí”, aún quedan muchas incertidumbres y mucho trabajo incompleto.

En última instancia, es casi seguro que la meta de junio de Shotwell es inalcanzable. Sin embargo, finales de julio podría estar dentro del ámbito de la posibilidad, pero solo en el improbable caso de que todas las pruebas de Booster 7 y Ship 24 se completen casi a la perfección y sin más preámbulos. Para el lector pragmático, agosto o septiembre es una apuesta más segura. Afortunadamente, al menos una cosa es segura: la actividad en Starbase está a punto de volverse mucho más emocionante.

El presidente de SpaceX actualiza el cronograma para el lanzamiento orbital de Starship






Leave a Comment