Enorme lago del tamaño de una ciudad descubierto millas debajo de la capa de hielo de la Antártida

El hielo de la Antártida encuentra sus secretos cada vez más difíciles de guardar.

En las profundidades del hielo de la capa de hielo de la Antártida Oriental, la capa de hielo más grande del mundo, los científicos han confirmado la existencia de un enorme lago de agua líquida.

Los investigadores lo llamaron Lago Snow Eagle y creen que los sedimentos que contiene podrían contener información sobre la evolución de la capa de hielo de la Antártida desde su primera formación.

“Es probable que este lago tenga un registro de toda la historia de la capa de hielo de la Antártida Oriental, desde su inicio hace más de 34 millones de años, y su crecimiento y evolución a través de los ciclos glaciales desde entonces”, dice el geofísico de la Universidad de Texas Don Blankenship en el Instituto de Geofísica de Austin.

“Nuestras observaciones también sugieren que la capa de hielo cambió significativamente hace unos 10.000 años, aunque no sabemos por qué”.

Aunque la Antártida Oriental es el lugar más frío de la tierra, no está completamente congelada. Cientos de lagos de agua líquida -conocidos como lagos subglaciales- han sido descubiertos escondidos bajo el hielo que cubre el continente.

Hay una serie de factores en juego que permiten que estos depósitos existan. La masa de la capa de hielo produce una presión que reduce drásticamente el punto de congelación del agua atrapada debajo.

Además, la capa de hielo en sí proporciona aislamiento del aire helado, mientras que las rocas debajo proporcionan una fuente de calor suave. Además, si el agua es salobre, saturada de sales, esto también puede reducir aún más el punto de congelación.

Podemos detectar lagos subglaciales utilizando un radar de penetración de hielo desde arriba. La señal del radar se propaga a través del hielo y rebota, y al comparar la señal transmitida con la señal devuelta, los científicos pueden estudiar qué hay debajo del hielo.

Una señal de radar que rebota a través del agua líquida es más brillante o más reflectante que otros medios.

En el caso de Snow Eagle Lake, la primera pista fue una gran depresión observada en la capa de hielo, revelada por imágenes de satélite.

Entonces, un equipo de investigación, dirigido por el geofísico Shuai Yan de la Universidad de Texas en Austin, se dispuso a obtener datos de radar para la región, así como mediciones del campo magnético de la Tierra, durante un período de tres años, de 2016 a 2019. .

El análisis de los datos del radar reveló una gran mancha, en las profundidades del hielo, que brilla intensamente. Los investigadores han confirmado que es Snow Eagle Lake: uno de los lagos subglaciales más grandes jamás descubiertos.

“Literalmente salté cuando vi por primera vez este reflejo brillante del radar”, dice Yan.

El cuerpo de agua está a unos 3,2 kilómetros (2 millas) por debajo de la capa de hielo, y es significativo. Tiene aproximadamente 42 kilómetros de largo y 15 kilómetros de ancho, cubre un área de 370 kilómetros cuadrados y contiene 21 kilómetros cúbicos de agua, con una profundidad de 200 metros (656 pies).

Snow Eagle Lake se encuentra en un cañón irregular de 1,6 millas de profundidad enterrado bajo el hielo, pero los reflejos del radar revelan que hay más que agua en el lago escondido.

En el fondo del lago hay una capa de sedimento no consolidado. Dado el tiempo que tardan los sedimentos en acumularse en estos ambientes subglaciales, el equipo cree que deben haber estado allí durante mucho tiempo, tal vez incluso antes de que se formara la capa de hielo.

“Este lago ha estado acumulando sedimentos durante mucho tiempo, lo que podría llevarnos a través del período en que la Antártida no tenía hielo, hasta que se congeló”, dice el glaciólogo Martin Siegert del Imperial College de Londres en el Reino Unido.

“No tenemos un solo registro de todos estos eventos en un solo lugar, pero los sedimentos en el fondo de este lago podrían ser ideales”.

Dado que está atrapado bajo varios kilómetros de hielo en uno de los entornos más hostiles de la Tierra, es probable que viajar al lago para estudiarlo más a fondo sea el próximo desafío.

El equipo propone que se establezca una estación cerca, para facilitar futuros esfuerzos para estudiar el misterioso lago y tomar muestras de sus antiguos sedimentos.

La investigación ha sido publicada en Geología.

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