Estos murciélagos zumban como avispones para asustar a los depredadores

Para ahuyentar a los depredadores potenciales, algunos animales exhiben los rasgos de criaturas más letales. Una serpiente rey escarlata, por ejemplo, tiene un patrón de rayas rojas, negras y amarillas similar al de una serpiente de coral venenosa; especies de mariposas inofensivas muestran los mismos hermosos toques de color en sus alas que sus parientes plagas; y se cree que los polluelos de especies de aves amazónicas evitan la depredación al exhibir el movimiento y el tono naranja brillante de una oruga venenosa.

Estas adaptaciones evolutivas son ejemplos del mimetismo batesiano, llamado así por el naturalista británico del siglo XIX Henry Walter Bates, cuando especies inofensivas evaden a los depredadores imitando especies más peligrosas que sus hambrientos enemigos saben cómo evitar.

La mayoría de los ejemplos de mimetismo batesiano que se han descubierto son visuales. En comparación, hay pocos ejemplos de mimetismo con sonido. “El mimetismo acústico rara vez se documenta en la naturaleza”, dijo Leonardo Ancilotto, ecólogo de la Universidad de Nápoles Federico II.

El Dr. Ancilotto y sus colegas descubrieron no solo un nuevo caso de mimetismo acústico batesiano, sino también el primer caso documentado entre mamíferos e insectos. En su trabajo, publicado el lunes en la revista Current Biology, informan sobre una especie de murciélago que imita el zumbido de los insectos que pican, como los avispones, para engañar a los búhos que, de otro modo, podrían comérselos.

Los murciélagos son bien conocidos por usar la ecolocalización para maniobrar en el aire y localizar a sus presas, pero también usan varias llamadas sociales para comunicarse entre sí.

“Sabemos que el sonido es muy importante para los murciélagos”, dijo Gloriana Chaverri, ecologista conductual de la Universidad de Costa Rica y autora del estudio.

Aun sabiendo esto, el Dr. Chaverri quedó fascinado con el descubrimiento del mimetismo acústico. “Es algo realmente nuevo: están usando el sonido para confundir, para engañar a los depredadores”, dijo.

Hace unas dos décadas nació la idea de esta investigación. Danilo Russo, coautor del estudio y ahora ecólogo de la Universidad de Nápoles Federico II, era un estudiante graduado que trabajó para crear una base de datos para llamadas de ecolocalización de todas las especies de murciélagos italianos. Mientras manejaba una especie en el campo, los murciélagos orejudos grandes, se sorprendió por su intenso zumbido. Pero tuvo que esperar años antes de poder probar la hipótesis de que estaban haciendo esto para disuadir a los depredadores.

Para probar si estos murciélagos que zumban realmente imitan a los insectos que zumban para evadir a los depredadores, los investigadores se centraron en los avispones, las abejas y dos especies de búhos comunes en el rango geográfico del murciélago. Tanto los búhos salvajes que probablemente se encontraron con un insecto mordedor como los búhos criados en cautiverio se incluyeron en el estudio.

Los investigadores recopilaron datos sobre cómo se comportaron los búhos cuando se reprodujo audio de una variedad de sonidos en un altavoz. Los búhos generalmente se alejan del altavoz cuando escuchan un zumbido y se acercan en respuesta a la llamada social de un murciélago que no zumba. Pero la respuesta de los búhos salvajes fue mucho más pronunciada que la de los búhos criados en cautiverio, lo que respalda la hipótesis de los investigadores de que el murciélago orejudo mayor se adaptó para escapar de los depredadores imitando los sonidos de los insectos mordedores que sus depredadores sabían cómo evitar.

Los investigadores también encontraron después de analizar el audio que los búhos, debido a su rango de audición, encontrarían murciélagos y avispones particularmente similares.

David Pfennig, biólogo evolutivo de la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, que no formó parte del estudio, está intrigado por la posibilidad de adaptación que involucra a especies que se separaron de su último ancestro común hace cientos de millones de años.

“El mimetismo es una idea tan poderosa en la ciencia y en la biología evolutiva en particular”, dijo. “Muestra cómo se pueden lograr adaptaciones notables incluso entre grupos muy distantes”.

Sean Mullen, un biólogo evolutivo de la Universidad de Boston que tampoco participó en la investigación, señaló las posibles limitaciones del trabajo, incluida la pequeña cantidad de búhos utilizados, y dijo que tendría curiosidad por ver si, a mayor escala, los datos respaldan la teoría. hipótesis.

Pero estaba emocionado de saber más.

“Cada vez que podemos encontrar ejemplos en los que la evolución puede haber llevado a la adaptación, esa es una prueba más de la belleza de la vida”, dijo.

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