Hay pequeños puntos brillantes en todo el sol, y finalmente podemos saber su origen

Las manchas solares no son los únicos puntos que decoran la cara dinámica de nuestro Sol. Los físicos solares han estudiado minuciosamente pequeños y fugaces parches de luz que emergen y se desvanecen en menos de un minuto en promedio, en regiones donde los bucles de plasma se elevan desde la superficie solar.

Se llaman “puntos solares”. El análisis reveló que el fenómeno de corta duración probablemente sea el resultado de travesuras magnéticas, lo que no sería terriblemente sorprendente, dado que los cambios en el campo magnético juegan un papel muy importante en todo tipo de fenómenos solares extravagantes.

Sin embargo, el descubrimiento sugiere que el Sol es aún más complejo de lo que sabíamos; El análisis de estas pecas solares podría mejorar nuestra comprensión del papel del campo magnético en la dinámica solar y del propio campo magnético.

Los puntos fascinantes fueron, ejem, vistos en imágenes del Orbitador Solar conjunto de la NASA y la ESA, que se lanzó en 2020 cuando el Sol acababa de entrar en un nuevo ciclo y se estaba volviendo cada vez más activo.

El 20 de mayo de 2020, la nave espacial tomó imágenes de algunas regiones de flujo magnético, con bucles magnéticos que emergen de la fotosfera solar.

El campo magnético solar es una bestia complicada. Es generado por un proceso de dínamo dentro del Sol: el movimiento del fluido convectivo y conductor que genera campos eléctricos y magnéticos. No sabemos exactamente cómo funciona, pero las líneas de campo magnético resultantes son numerosas, dinámicas y complejas.

Las manchas solares, por ejemplo, son regiones de campos magnéticos particularmente fuertes, y las erupciones solares y las eyecciones de masa coronal se producen cuando las líneas del campo magnético se rompen y se vuelven a conectar.

Los ciclos solares de 11 años mencionados anteriormente son impulsados ​​por la inversión del campo magnético que tiene lugar cada 11 años, cuando los polos magnéticos solares cambian de lugar.

Dirigido por el astrofísico Sanjiv Tiwari del Laboratorio de Astrofísica y Solar de Lockheed Martin, un equipo de científicos observó más de cerca una de estas regiones de flujo magnético, fotografiada en longitudes de onda ultravioleta extremas. Encontraron pequeños puntos redondos de brillo casi ocultos en el plasma solar.

El procesamiento de imágenes resaltó los puntos, lo que permitió al equipo estudiarlos en detalle. En aproximadamente una hora, pudieron observar y caracterizar alrededor de 170 puntos.

En general, en promedio, los puntos tenían unos 675 kilómetros (420 millas) de diámetro (oye, eso es pequeño para el Sol), eran un 30% más brillantes que el plasma circundante y duraban en promedio solo 50 segundos antes de desaparecer de nuevo. Aproximadamente la mitad de los puntos permanecieron aislados durante su breve vida, mientras que el resto se dividió en dos, se fusionó con otros puntos o desarrolló bucles o chorros explosivos.

La comparación con los datos del Observatorio de Dinámica Solar de la NASA que muestra el campo magnético del Sol reveló que los puntos aparecían en todo el campo de visión cubierto por Solar Orbiter, pero estaban más densamente agrupados en regiones más activas magnéticamente, particularmente en los puntos más grandes y brillantes.

El siguiente paso fue tratar de averiguar qué está causando las manchas. Esto requirió el uso de un software que simulaba la magnetohidrodinámica de la atmósfera solar, Bifrost.

Esta simulación reveló que los puntos pueden ser momentos de reconexión magnética entre las líneas de campo magnético que emergen de la superficie solar y las líneas de campo magnético que descienden allí.

Dado que la reconexión magnética en la atmósfera solar produce bucles, esto explicaría por qué muchos puntos se estiran en un bucle extendido a medida que evolucionan.

Sin embargo, algunos de los puntos no aparecieron en regiones con campos magnéticos entrelazados, lo que sugiere que podría haber múltiples vías para que se formen estas misteriosas características. Una posible explicación, según el equipo, es la propagación de ondas magnetoacústicas en el plasma solar, que podría producir choques que den como resultado puntos.

Pero el misterio está lejos de resolverse. Los puntos fotografiados por Solar Orbiter no son los únicos puntos que se ven en el Sol, y se han observado en diferentes longitudes de onda y diferentes entornos magnéticos.

La investigación futura, dice el equipo, podría ayudar a responder estas preguntas abiertas, acercándonos a una verdadera comprensión de nuestra fascinante estrella.

La investigación ha sido publicada en El diario astrofísico.

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