La fuente de hielo de agua en la Luna podría rastrearse hasta una fuente aparentemente improbable

Comparativamente, no sucede mucho en la Luna. Hay polvo. Hay roca. Hay llanuras de basalto, producto de un extenso vulcanismo durante gran parte de la historia de la Luna.

Y, como descubrimos recientemente, hay agua. Mucha agua. Encerrado en regolito lunar. Atrapado en vidrio volcánico. Quizás incluso en parches de hielo sobre o justo debajo de la superficie, escondidos en cráteres en los polos que se esconden en una sombra permanente, donde no puede ser sublimado por el calor del Sol.

De dónde podría provenir esta agua sigue siendo un misterio. Pero una nueva investigación sugiere una fuente interesante, un proceso que sabemos que ha ocurrido a menudo en la Luna en el pasado: los volcanes.

Los científicos planetarios se preguntan si habría suficientes moléculas de agua en la desgasificación volcánica de la antigua Luna para volver a caer a la superficie y formar parches de hielo en la sombra permanente. Ahora parece que la respuesta es “sí”.

Nuestro modelo sugiere que [around] 41 por ciento del total de H2La masa de O que entró en erupción durante este período podría haberse condensado en forma de hielo en las regiones polares, con espesores de hasta varios cientos de metros”, escribió en su artículo un equipo de investigadores dirigido por el científico planetario Andrew Wilcoski, de la Universidad de Colorado en Boulder. .

“Nuestro trabajo sugiere que el período de actividad volcánica de la Luna temprana habría estado marcado por atmósferas de colisión de corta duración que permitieron el secuestro eficiente de grandes cantidades de hielo de agua en los polos y la disponibilidad temporal de hielo durante el día en los polos”. agua y vapor en todas las latitudes.

La Luna parece bastante serena en estos días, pero una vez hubo un lío caliente. Esas manchas oscuras que ves cuando miras la luna llena son vastas llanuras de roca volcánica, de un período de actividad volcánica a gran escala que comenzó hace quizás 4200 millones de años y duró hasta hace alrededor de 1000 millones de años, con la mayor actividad ocurriendo durante el los primeros dos mil millones de años de este período.

Decenas de miles de volcanes arrojaron lava sobre la Luna, cubriendo la superficie en paisajes volcánicos (por contexto, el cuerpo más volcánico actualmente en el sistema solar es la luna Io de Júpiter, que tiene más de 400 volcanes conocidos).

Además, estas erupciones habrían incluido enormes nubes de gases volcánicos, principalmente monóxido de carbono y vapor de agua. Estos podrían haber formado atmósferas tenues y transitorias alrededor de la Luna que luego se disiparon en el espacio. Pero, Wilcoski y sus colegas plantearon la hipótesis, ¿y si el vapor de agua no se disipara por completo en el viento solar? ¿Qué pasa si una parte se asienta como un gel?

Realizaron un modelo, basado en una tasa promedio de erupción masiva de aproximadamente una vez cada 22.000 años. Luego estudiaron la velocidad a la que los gases volcánicos escaparon al espacio, en comparación con la cantidad que se condensó, congeló y depositó en la superficie lunar.

Descubrieron que a medida que la atmósfera persiste, un período de aproximadamente 1000 años, aproximadamente el 15% del agua se deposita y forma un gel en la cara de la noche lunar, o alrededor de 8,2 cuatrillones de kilogramos (18 cuatrillones de libras). Parte de esta escarcha se sublimaría a la luz del sol con el tiempo, pero durante miles de millones de años podría haber quedado lo suficiente como para constituir una proporción significativa del hielo que queda hoy, dijeron los investigadores.

Eso no significa que será fácil de encontrar. Algunos de ellos pueden estar enterrados metros debajo de la superficie lunar. Pero parte del agua podría haber permanecido en la superficie en latitudes más bajas el tiempo suficiente para interactuar con los minerales allí, o capturada en vidrio volcánico que se vuelve a fundir en los impactos de meteoritos.

Tal evidencia de agua en el pasado ya se ha identificado en la Luna, lo que nos brinda un punto de partida para buscar evidencia que respalde las heladas lunares volcánicas antiguas. La ciencia es tan impresionante.

La investigación del equipo ha sido publicada en El diario de ciencia planetaria.

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