Las plantas crecerán en regolito lunar, pero no les gusta

Agrandar / Las plantas que crecen en suelo lunar (derecha) no son tan felices como las que crecen en suelo destinado a simularlo (izquierda).

Tyler Jones, UF/IFAS

Me gusta cualquiera que haya leído o visto El grado o entonces El marciano sabe, cultivar plantas en el espacio tiene grandes ventajas. Las plantas pueden ayudar a mantener un ambiente saludable porque reciclan el agua y agregan variedad a las dietas. Aunque se pueden cultivar hidropónicamente, el proceso requiere una cantidad significativa de agua, que puede no ser suficiente. Entonces, para misiones que aterrizarán en un cuerpo como la Luna o Marte, el cultivo de plantas en el suelo local podría ser una mejor opción.

Pero los suelos locales de estos cuerpos son diferentes a los que encontramos en la Tierra, que contienen una mezcla complicada de minerales, compuestos orgánicos y vida microbiana. ¿Pueden las plantas adaptarse a estas diferencias? Un grupo de investigadores de la Universidad de Florida, Anna-Lisa Paul, Stephen Elardo y Robert Ferl, se propusieron averiguarlo y utilizaron un material increíblemente raro: el suelo lunar regresado de las misiones Apolo.

En la mezcla

El suelo lunar existe en una forma llamada regolito, que es esencialmente material suelto y polvoriento creado por el bombardeo constante de rocas lunares por micrometeoritos. Cuando las primeras muestras regresaron a la época de Apolo, los estudios de las interacciones de este regolito con los seres vivos se centraron en el miedo a los patógenos que podrían representar un peligro para la vida en la Tierra. Como resultado, las plantas y las semillas se expusieron brevemente al suelo lunar y luego se analizaron para ver si esta exposición perjudicó su crecimiento. No hubo ningún intento de hacer crecer nada en el suelo.

Desde entonces, la NASA ha desarrollado un material hecho en la Tierra, llamado JSC-1A, destinado a simular el suelo lunar. Pero hay diferencias significativas entre él y el suelo lunar. Estos incluyen diferencias químicas, con regolito lunar que contiene mayores cantidades de titanio y algunos elementos traza que JSC-1A. El ambiente oxidante de la Tierra también crea diferencias en el estado químico de algunos de los metales presentes, incluido el hierro, un componente clave de muchas enzimas, como las involucradas en la fotosíntesis.

Finalmente, existen diferencias físicas entre el material y el suelo. El rápido derretimiento y enfriamiento causado por los impactos de micrometeoritos en el regolito crea pequeñas bolas de material vítreo. JSC-1A usa vidrios volcánicos para aproximarse a este proceso, pero aún existen diferencias físicas.

Así que los investigadores decidieron intentar trabajar con algo real, utilizando JSC-1A como control. Y con la ayuda del personal del Centro Espacial Johnson, obtuvieron tres muestras lunares diferentes devueltas por el Apolo 11, el Apolo 12 y el Apolo 17. Todas las muestras provenían de regiones de origen volcánico pero diferían en edad, siendo el material del Apolo 11 el que tenía la superficie más larga. exposición y Apolo 17 la más corta.

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