Los asesores de seguridad de la NASA expresan su preocupación por Boeing Starliner, la nave espacial de SpaceX – Spaceflight Now

La nave espacial Starliner de Boeing desciende en paracaídas el 22 de diciembre de 2019, al final de la misión Orbital Flight Test-1. Crédito: NASA/Aubrey Gemignani

Los miembros de la Junta Asesora de Seguridad Independiente de la NASA advirtieron a la agencia espacial el jueves que no se apresure a realizar un vuelo de prueba tripulado de la problemática nave espacial Starliner de Boeing, y expresaron su preocupación por la certificación final de los paracaídas de la cápsula y la fuerza laboral de Boeing en el programa.

Los asesores de seguridad también dijeron que había “obvias preocupaciones de seguridad” sobre el plan de SpaceX de lanzar el cohete gigante Starship desde la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy, la misma instalación utilizada para misiones tripuladas a la Estación Espacial Internacional.

Boeing planea lanzar un rediseño de un vuelo de prueba plagado de problemas de su cápsula de tripulación Starliner la próxima semana. La misión, llamada Orbital Flight Test-2 u OFT-2, no llevará astronautas. Pero si todo va bien, la misión OFT-2 allanará el camino para el próximo lanzamiento de Starliner para transportar una tripulación a la estación espacial para una última misión de demostración, llamada Prueba de vuelo de la tripulación, o CFT, antes de que lo hagan la NASA y Boeing. el nuevo vehículo utilitario listo para su uso.

Desarrollada a través de una asociación público-privada, la nave espacial Starliner le dará a la NASA una segunda cápsula humana capaz de transportar astronautas hacia y desde la estación espacial, junto con la nave espacial Dragon de SpaceX, que se lanzó con una tripulación por primera vez en mayo de 2020.

Con SpaceX ahora brindando servicios regulares de transporte de tripulación a la estación espacial, los funcionarios de la NASA han tenido tiempo para resolver problemas técnicos con la nave espacial Starliner. Sin embargo, la NASA está ansiosa por tener dos proveedores de transporte de tripulación para evitar depender nuevamente de la nave espacial rusa Soyuz para los vuelos de astronautas en caso de que SpaceX experimente retrasos significativos.

“El panel está encantado de que, según todos los indicios, no hay necesidad de apresurarse a CFT”, dijo David West, miembro del Grupo Asesor de Seguridad Aeroespacial, durante una reunión pública el jueves. “La opinión que se nos ha expresado constantemente (desde la NASA) es que el programa hará la transición a CFT cuando, y solo cuando, estén listos. Por supuesto, la mejor ruta hacia CFT será un éxito de OFT-2”.

La NASA ha firmado una serie de contratos con Boeing, valorados en más de $ 5 mil millones, desde 2010 para el desarrollo, vuelos de prueba y operaciones de Starliner. Los contratos incluyen acuerdos para seis vuelos de rotación de tripulación a la estación espacial, cada uno con una tripulación de cuatro personas, luego de completar la misión OFT-2 y la prueba de vuelo de tripulación de menor duración con astronautas a bordo.

Pero el programa Starliner se ha enfrentado a años de retrasos. Los problemas de software impidieron que la nave espacial se acoplara a la estación espacial durante la misión OFT-1 en 2019, lo que obligó a Boeing a realizar un segundo vuelo de prueba no tripulado por su propia cuenta. La misión OFT-2 estaba en la plataforma de lanzamiento en agosto pasado, lista para despegar sobre un cohete United Launch Alliance Atlas 5, cuando los ingenieros notaron que 13 válvulas de aislamiento del oxidante en el sistema de propulsión del cohete Starliner estaban atascadas en la posición cerrada.

Después de nueve meses de pruebas, investigación y un cambio a un nuevo módulo de propulsión, Boeing transfirió la nave espacial Starliner al hangar de cohetes de ULA el 4 de mayo para levantarla sobre un cohete Atlas 5, lista para otro intento de lanzamiento. Lea nuestra historia anterior sobre reparaciones de válvulas.

West dijo el jueves que los funcionarios de la NASA habían aprobado la corrección de la válvula de oxidación para la misión OFT-2, pero señaló que “existen algunas dudas sobre si se requerirá un rediseño de la válvula para los vuelos futuros después de OFT-2”. También dijo que los funcionarios aprobaron la “justificación de vuelo” por problemas con una válvula de bloqueo de alta presión en el sistema de propulsión del módulo de comando Starliner, un problema separado de las válvulas oxidantes en el módulo de servicio.

La nave espacial Starliner de Boeing se eleva dentro de la instalación de integración vertical de ULA el 4 de mayo en preparación para la misión OFT-2. El módulo de tripulación de Starliner está arriba y el módulo de servicio está abajo. Crédito: NASA/Frank Michaux

“Además, existe la preocupación de que la certificación de los paracaídas de Boeing se esté quedando atrás”, dijo West.

También señaló una “preocupación programática significativa” con la cantidad limitada de cohetes Atlas 5 clasificados para humanos que quedan en el inventario de ULA. ULA todavía tiene 24 cohetes Atlas 5 para volar antes de retirar el cohete a favor del cohete Vulcan Centaur, más barato y más poderoso.

Ocho de esos 24 cohetes ya están asignados al programa Starliner, suficiente para cumplir con el requisito contractual de Boeing con la NASA, que incluye dos vuelos de prueba más y seis misiones operativas de rotación de la tripulación a la estación espacial.

El nuevo cohete Vulcan de ULA aún no ha volado.

“Otro factor es que el lanzador Vulcan que reemplazará al Atlas 5 para los lanzamientos de Starliner debe estar certificado para vuelos espaciales tripulados, y el proceso para obtener esa certificación podría llevar años”, dijo West.

West, gerente de seguridad técnica desde hace mucho tiempo y director de exámenes de la Junta de Profesionales de Seguridad Certificados, dijo que las preocupaciones generales sobre la NASA y los contratistas del programa de vuelos espaciales tripulados de la agencia tenían “una importancia particular en el caso de Boeing”.

“El panel señaló que los niveles de personal de Boeing parecen ser particularmente bajos”, dijo West. “El panel estará monitoreando la situación en un futuro cercano para ver qué impacto, si lo hay, puede tener esto en la existencia o mitigación de cualquier riesgo de seguridad.

“Si bien no queremos ver una prisa indebida por lanzar CFT, Boeing debe asegurarse de que todos los recursos disponibles se apliquen para cumplir con un cronograma razonable y evitar demoras innecesarias”, dijo West.

“Definitivamente estamos detrás de la idea de no lanzar hasta que (esto) esté listo, hasta que se haya atendido toda la seguridad”, dijo Mark Sirangelo, otro miembro del comité de seguridad. “Al mismo tiempo, si los retrasos son causados ​​por la falta de recursos aplicados al programa, tiene impactos significativos, o puede tener efectos significativos, en el cronograma de la NASA para su regreso a la luna y muchas otras cosas que se van a poner”. fuera de estos retrasos.

Los funcionarios de la NASA y Boeing se negaron a establecer un cronograma objetivo para la prueba de vuelo de la tripulación, y solo dijeron que los preparativos de la cápsula para la primera misión de astronautas estaban en camino para tener el vehículo listo para ser lanzado a fines de este año. El calendario de pruebas de vuelo de la tripulación dependerá en gran medida de los resultados de la misión OFT-2.

Un astronauta de la Estación Espacial Internacional tomó esta foto el 30 de marzo del Centro Espacial Kennedy, que muestra la plataforma 39B en la parte inferior derecha, la plataforma 39A justo arriba y el edificio de ensamblaje de vehículos. El norte está en la parte inferior de esta foto. Crédito: NASA

SpaceX, el otro contratista de tripulación comercial de la NASA, ha realizado cinco lanzamientos tripulados para la NASA, así como dos misiones de astronautas totalmente privadas utilizando la flota de naves espaciales Dragon de la compañía.

Las autoridades dijeron el año pasado que SpaceX terminaría la producción de nuevas cápsulas Dragon después de construir cuatro vehículos aptos para humanos. El cuarto y último miembro de la flota se lanzó por primera vez el mes pasado. Cada nave espacial Dragon está diseñada para al menos cinco vuelos, y SpaceX y la NASA podrían certificar la cápsula para misiones adicionales.

“Estamos muy preocupados acerca de si los requisitos para transportar astronautas hacia y desde la ISS a lo largo de la vida útil restante se pueden cumplir sin Dragones adicionales”, dijo West. “Sería recomendable realizar estudios paramétricos para informar y respaldar decisiones relevantes sobre si se necesitan más cápsulas Dragon.

“Sin embargo, el ritmo de lanzamiento del Dragon continúa y se están tomando medidas para mantener el ritmo de lanzamiento”, dijo West. “Algunas de estas medidas pueden incluir posponer el mantenimiento preventivo y reutilizar Dragon varias veces. “El panel observará de cerca para ver si estas medidas se pueden implementar sin aumentar los riesgos.

“Vale la pena señalar, por cierto, que hay una enorme cantidad de datos provenientes de todos estos lanzamientos de SpaceX”, dijo West. “Si bien los datos pueden beneficiar a la NASA, creemos que se debe tener cuidado de no abrumarse con demasiados datos”.

En febrero, la NASA ordenó tres misiones de rotación de tripulación más de SpaceX, que se suman a los seis vuelos del contrato de tripulación comercial inicial. Una vez que Starliner esté operativo, la NASA quiere alternar las rotaciones de la tripulación cada seis meses entre Boeing y SpaceX, ofreciendo a cada proveedor un vuelo de astronauta de la NASA por año.

West agregó que SpaceX planea eventualmente lanzar el cohete Starship de próxima generación, actualmente en desarrollo en el sur de Texas, desde el Centro Espacial Kennedy, lo que podría representar un riesgo para la instalación de lanzamiento Falcon 9 y Dragon en la plataforma 39A.

“Una posible opción que se ha identificado para el lanzamiento de Starship es desde una nueva instalación planificada dentro de los límites físicos alrededor de la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy, desde donde se lanzarán los Dragones”, dijo West. “Existen preocupaciones de seguridad obvias sobre el lanzamiento de la nave espacial grande, y aún no probada, tan cerca, aparentemente solo unos 300 metros aproximadamente, a otra plataforma, sin mencionar el camino tan vital para el programa de la nave espacial. ‘

Pad 39A es también la única instalación de lanzamiento actualmente capaz de lanzar el cohete Falcon Heavy de SpaceX, necesario para llevar a órbita naves militares más pesadas de la NASA y los Estados Unidos.

El Starship y su gigantesca etapa de refuerzo Super Heavy se combinan para alcanzar casi 120 metros de altura. El sistema está diseñado para ser completamente reutilizable, y SpaceX planea aterrizar verticalmente el propulsor Starship y la etapa superior en el sitio de lanzamiento.

SpaceX está completando el trabajo en una plataforma de lanzamiento de Starship en el sur de Texas, pero la Administración Federal de Aviación está revisando los impactos ambientales de las operaciones de SpaceX en el sitio antes de emitir una licencia de lanzamiento comercial para el primer vuelo de prueba orbital completo de Starship.

La NASA otorgó a SpaceX un contrato de $ 2.9 mil millones el año pasado para desarrollar una versión del vehículo Starship para llevar astronautas a la luna.

“En conclusión, me gustaría decir que estos son tiempos extremadamente complejos para el PCCh”, dijo West, refiriéndose al Programa de Tripulación Comercial de la NASA. “Como muestra el sitio de lanzamiento de Starship, hay muchas consideraciones externas pero relacionadas a tener en cuenta. Sin embargo, una cosa que queda clara es que llegar al punto en que la NASA tenga dos proveedores de CCP viables sigue siendo muy importante.

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