Los científicos creen que esta extraña criatura parecida a un pez podría ser uno de nuestros antepasados ​​​​antiguos

Una criatura misteriosa y extinta que ha desconcertado a los científicos durante más de un siglo puede haber encontrado finalmente su camino hacia el árbol de la vida.

El pequeño animal parecido a un pez se llama Palaeospondylus gunnidescubierto por primera vez en fósiles en Escocia en 1890, que vivió hace unos 390 millones de años durante el Devónico medio.

Ahora, según un nuevo análisis de fósiles bien conservados, los científicos creen que fue uno de los primeros ancestros de los tetrápodos, animales de cuatro extremidades, incluidos los humanos.

“Este extraño animal ha desconcertado a los científicos desde su descubrimiento en 1890 como un rompecabezas imposible”, dice la física Daisy (Yuzhi) Hu de la Universidad Nacional de Australia.

“Las comparaciones morfológicas de este animal siempre han sido extremadamente difíciles para los científicos. Sin embargo, las recientes mejoras en la segmentación y la visualización 3D de alta resolución han hecho posible esta tarea que antes era imposible. Encontrar un espécimen tan bien conservado como los que hemos utilizado es como ganar el lotería, ¡o incluso mejor!”

Hay varias razones por las que la clasificación de este animal ha sido tan problemática. Sus fósiles son abundantes, pero debido a que paleospondilo era tan pequeño y sus fósiles tan dañados, la reconstrucción de su anatomía craneal fue extremadamente difícil.

Además, su anatomía comparte características con peces con mandíbula y sin mandíbula, además de una falta total de dientes y huesos dérmicos conservados en el registro fósil.

El equipo de investigación, dirigido por el paleontólogo Tatsuya Hirasawa de la Universidad de Tokio y RIKEN en Japón, buscó abordar estos problemas buscando especímenes excepcionales, con las cabezas aún firmemente incrustadas y escondidas en la roca.

Esto significaba que las cabezas de los animales probablemente estaban mucho más intactas, en comparación con los fósiles con cabezas expuestas.

paleospondilo en rocaPalaeospondylus no quiere escucharlo. (Hirasawa et al., Naturaleza, 2022)

“La elección de los mejores especímenes para los microescaneos y el tallado cuidadoso de la roca que rodea el cráneo fosilizado nos permitió mejorar la resolución de los escaneos”, dice Hirasawa.

“Aunque no se trata de tecnología de punta, estos preparados sin duda han sido clave para nuestro éxito”.

Luego, los investigadores estudiaron los fósiles con tomografía microcomputadora de rayos X de radiación de sincrotrón, lo que les permitió obtener imágenes de los fósiles en una resolución exquisita sin destruirlos, para su posterior examen y reconstrucción.

ultrasonido paleospondiloEl cráneo reconstruido de Palaeospondylus. (RIKEN)

Incluso sin dientes ni huesos dérmicos, los resultados son bastante sorprendentes. En el cráneo de paleospondiloel equipo encontró tres canales curvos, consistentes con los oídos internos de los vertebrados con mandíbula.

Otras características de paleospondilo‘ el cráneo se parecía a los cráneos de otros dos peces antiguos, casi contemporáneos, Eustenópteros y Panderichthys.

Estos dos animales pertenecen al taxón de peces con aletas lobuladas o sarcopterigios. Todos los tetrápodos evolucionaron de ciertos Sarcopterygians; estos sarcapterigios y sus descendientes tetrápodos se conocen como tetrapodomorfos. Los dos Eustenópteros y Panderichthys tenía rasgos similares a los observados en los tetrapodomorfos.

La falta de dientes y huesos dérmicos en paleospondilo sin embargo, presenta un problema. Los tetrapodomorfos suelen tener estas características, y otros animales contemporáneos a nuestro extraño pececito también las tenían.

paleospondilo parece parecerse a un tetrapodomorfo juvenil, que no ha desarrollado todas sus características adultas. Esto podría explicarse si paleospondilo tomó un camino evolutivo diferente, con un desarrollo retrasado o interrumpido.

No está claro si los dientes y las mandíbulas simplemente se desarrollaron más lentamente o si se perdieron por completo, pero podría representar una peculiaridad evolutiva que hizo que el animal se desarrollara de otras maneras, dicen los investigadores, hacia la evolución de los miembros.

Mirando hacia el futuro, los investigadores dicen que continuarán investigando a la extraña criatura, para confirmar de manera más definitiva su posición en el árbol genealógico de los animales.

“La extraña morfología de paleospondiloque es comparable a la de las larvas de tetrápodos, es muy interesante desde el punto de vista genético del desarrollo”, dice Hirasawa.

“Con esto en mente, continuaremos investigando la genética del desarrollo que causó este y otros cambios morfológicos que ocurrieron durante la transición agua-tierra en la historia de los vertebrados”.

La investigación ha sido publicada en La naturaleza.

Leave a Comment