Los murciélagos zumban como avispones para asustar a los depredadores de los búhos


Para los búhos, la llamada de socorro del gran murciélago orejudo suena como el zumbido de los avispones.Crédito: F. Deschandol y P. Sabine/Biosphoto/Minden Pictures

Algunos murciélagos pueden imitar el sonido del zumbido de los avispones para ahuyentar a los búhos, dicen los investigadores. El descubrimiento es el primer caso documentado de un mamífero que imita a un insecto para disuadir a los depredadores.

Muchos animales copian a otras criaturas en un esfuerzo por volverse menos apetecibles para los depredadores. La mayoría de estas imitaciones son visuales. Serpiente reina escarlata norteamericana no venenosa (Lampropeltis elapsoides), por ejemplo, ha evolucionado para tener un código de colores similar al de la serpiente de coral oriental, decididamente más peligrosa (Micrurus fulvio).

Ahora, un estudio que compara el comportamiento de los búhos expuestos a sonidos de insectos y murciélagos sugiere que los murciélagos orejudo más grandes (miotis miotis) puede estar entre los pocos animales que han convertido en arma el sonido de otra especie, dice el coautor Danilo Russo, ecólogo animal de la Universidad de Nápoles Federico II en Italia.

“Cuando piensas en mimetismo, lo primero que te viene a la mente es el color, pero en este caso es el sonido el que juega un papel crucial”, añade. La investigación fue publicada el 9 de mayo en biología actual1.

abeja zumbando

Debido a que son nocturnos y tienen mala vista, la mayoría de los murciélagos dependen de la ecolocalización para ubicarse y comunicarse utilizando una amplia gama de otros ruidos. Russo notó por primera vez que la llamada de socorro del murciélago orejudo mayor sonaba como el zumbido de las abejas o los avispones cuando atrapaba a los murciélagos para un proyecto de investigación diferente.

Para determinar si otros animales podrían hacer la misma conexión, Russo y sus colegas compararon la estructura del sonido del zumbido del avispón europeo (Vespa cangrejo) al de la llamada de socorro del murciélago. En la mayoría de las frecuencias, los dos sonidos no eran radicalmente similares, pero lo eran cuando la llamada del murciélago se redujo para incluir solo las frecuencias que los búhos, uno de los principales depredadores del animal, pueden escuchar. Esto sugiere que la llamada de socorro que escuchan los búhos se parece mucho al zumbido de un avispón, dice Russo, por lo que podría engañar a los depredadores.

Para probar esta idea, los investigadores reprodujeron ruidos de murciélagos e insectos a los búhos que vivían en cautiverio. Descubrieron que las aves tendían a acercarse a los altavoces cuando reproducían grabaciones de llamadas sociales de murciélagos, como si buscaran una presa. Pero una grabación del zumbido de los avispones generalmente hacía que los búhos se alejaran de los altavoces.

Muchos búhos también se alejaron de los parlantes cuando escucharon la llamada de socorro de los murciélagos. Esto respalda la idea de que el zumbido de los murciélagos podría confundir a los búhos haciéndoles creer que un avispón está cerca, dice Russo.

Las avispas y otros insectos que pican tienen señales de advertencia comunes, como rayas negras y amarillas, que se sabe que otros animales imitan para engañar a los depredadores para que los dejen en paz. Pero la coloración de advertencia es menos obvia por la noche. “Para mí tiene mucho sentido que los murciélagos, con sus notables habilidades vocales, utilicen medios acústicos para engañar a los depredadores”, dice Mirjam Knörnschild, ecóloga de comportamiento animal en el Museo de Historia Natural de Berlín.

Los búhos evitan los avispones en la naturaleza, dice Johanna Mappes, ecologista evolutiva de la Universidad de Helsinki, por lo que no sorprende que desconfíen de cualquier cosa que les recuerde el zumbido de los insectos.

Russo dice que esta investigación podría ayudar a los científicos a detectar otros imitadores de sonido que hasta ahora pueden haber pasado desapercibidos.

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