Plantas cultivadas en el suelo lunar de las misiones Apolo

Si eres como yo y tienes problemas para mantener viva una planta de interior, la idea de cultivar plantas en suelo lunar parece fuera de este mundo.

Un equipo de científicos de la Universidad de Florida ha demostrado que se puede lograr, cultivando con éxito la planta Arabidopsis thaliana en muestras de suelo recolectadas durante las misiones lunares Apolo 11, 12 y 17. Arabidopsis thalianatambién conocido como berro de Thale, es una pequeña planta con flores que pertenece a la familia Brassicaceae (que incluye mostaza, repollo y rábano), y es una planta valiosa utilizada en muchos experimentos con plantas.

Las plantas son esenciales en nuestras ambiciones de exploración espacial extendida. Como organismos modelo, brindan información sobre fenómenos relacionados con el espacio, como la gravedad y la radiación, pero las plantas también brindan componentes necesarios para la habitación humana, como alimentos, oxígeno, reciclaje de agua y secuestro de dióxido de carbono.

Si bien los experimentos anteriores con plantas alienígenas se basaron en configuraciones hidropónicas, este experimento utilizó suelos lunares para comprender cómo las plantas podrían crecer en la superficie de la luna. Los investigadores también utilizaron una muestra de simulación de suelo lunar de composición similar hecha de ceniza volcánica de la Tierra como control. Cada uno de los suelos de la misión Apolo tenía sus propias características: las muestras del Apolo 11 habían estado expuestas a las superficies lunares durante más tiempo que las de las misiones Apolo 12 o 17, porque se tomaron muestras de diferentes capas de suelo durante cada misión.

Estos videoclips muestran a investigadores trabajando con suelo lunar, plantando Arabidopsis (berros de thale) semillas y plantas resultantes.

Entonces, ¿cómo creció el Jardín de la Luna?

Los resultados fueron mixtos. Todas las muestras germinaron normalmente entre 48 y 60 horas después de la siembra, y las plántulas de luna mostraron tallos y cotiledones normales (las primeras hojas que emergen de la semilla). Ya en el sexto día, los investigadores encontraron raíces atrofiadas en muestras lunares en comparación con las plantas de ceniza volcánica. A partir del octavo día, el crecimiento aéreo (sobre el suelo) se volvió más lento y variable: las plantas lunares tardaron más en desarrollar hojas y también desarrollaron hojas más pequeñas en comparación con los controles terrestres. Las plantas que crecieron en las muestras de Apolo 12 y 17 se desempeñaron mejor que las que crecieron en el suelo de Apolo 11.

Un análisis genético de las plantas lunares menos saludables reveló que más de 1000 genes relacionados con el estrés se expresaban en diferentes niveles en comparación con las plantas de ceniza volcánica. Las plantas de Apolo 11 también expresaron más genes de manera diferente en comparación con las muestras de Apolo 12 y 17. De estos genes, el 71% se asoció con el estrés de sales, metales y moléculas reactivas que contienen oxígeno. Los investigadores creen que esto puede deberse al aumento de los rayos cósmicos y al viento solar que pueden haber dañado los suelos lunares.

Si bien las plantas prosperaron menos, la experiencia demostró que el suelo lunar puede sustentar la vida vegetal; un paso importante en nuestra comprensión de la Luna. Desafortunadamente, en el momento de la publicación, los investigadores no tenían comentarios sobre el sabor o las recetas del berro lunar.

El investigador Rob Ferl pesa el suelo lunar. Las muestras de suelo habían sido selladas en viales desde los días de las misiones Apolo 11, 12 y 17 a la Luna. Crédito: Tyler Jones, UF/IFAS
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Cosecha de una planta de Arabidopsis que crece en suelo lunar. Crédito: Tyler Jones, UF/IFAS
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Coloque una planta cultivada durante el experimento en un matraz para un posible análisis genético. Crédito: Tyler Jones, UF/IFAS



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