SpaceX está a punto de romper los récords de lanzamiento estadounidenses. De nuevo

El último está programado para el viernes por la noche con el lanzamiento de 53 de los satélites de Internet Starlink de SpaceX desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California. Este será el duodécimo lanzamiento de Starlink en lo que va del año, y podría ser seguido durante el fin de semana por otra misión programada para despegar desde Florida.

Ha sido un año de actividad vertiginosa hasta ahora, consolidando aún más el dominio de SpaceX en la industria de lanzamientos comerciales. Liderada por SpaceX, la industria está a punto de superar las alturas de lanzamiento de la carrera espacial anual de mediados del siglo XX, cuando la mayoría de los lanzamientos los realizaban los gobiernos en lugar del sector privado. 2021 ya ha establecido un nuevo récord con 145 lanzamientos totales, frente a los 129 de 1984, el año récord anterior, según datos de la firma de investigación Quilty Analytics.

Si SpaceX mantiene su ritmo actual, podría lanzar más de 52 cohetes solo este año, superando con creces su récord, establecido el año pasado, de 31..

“Incluso hace 10 años, los lanzamientos eran raros”, dijo a CNN Business Chris Quilty, fundador de Quilty Analytics.

En 2001, el número total de lanzamientos en todo el mundo fue de sólo 51, señaló.

“Así que pon eso en el contexto de solo el lanzamiento de SpaceX 52 veces”, dijo. “Es bastante asombroso.”

La mayoría de los lanzamientos de SpaceX en 2022 se han centrado en Starlink, su negocio de Internet para el consumidor que se basa en hordas de satélites en órbita, que la compañía ha estado construyendo constantemente desde que comenzó a lanzar lotes de satélites a mediados de 2019. La constelación ahora tiene más de 2200 satélites en órbita y, a partir de marzo, 250 000 suscriptores que usan el servicio en todo el mundo, dijo un ejecutivo de la compañía en una conferencia reciente.

Aunque SpaceX se distingue de sus competidores de cohetes, eso no significa que la compañía no tenga o no tenga desafíos.

Dos nuevos cohetes capaces de rivalizar con los Falcons de SpaceX, los cohetes de trabajo que la compañía usa para transportar satélites y, más recientemente, astronautas a la órbita, debutarán el próximo año. Estos son New Glenn, que está siendo desarrollado por Blue Origin respaldado por Jeff Bezos, y Vulcan Centaur, una línea de cohetes de la compañía de lanzamiento heredada United Launch Alliance, una empresa conjunta de Boeing y Lockheed Martin.

La gran cantidad de satélites que todos estos vehículos pueden lanzar, incluidos los miles de satélites que se espera que se agreguen a la constelación Starlink de SpaceX y los negocios de Internet satelital de la competencia, ha provocado una discusión apremiante sobre la congestión en el espacio exterior atmosférico. Si los satélites chocan, pueden crear peligrosas columnas de escombros. Esto ha sucedido en el pasado, y las llamadas cercanas son comunes.
Los académicos han tratado durante mucho tiempo de crear conciencia y advertir sobre el problema.

Otros son más optimistas que SpaceX y otros toman estos riesgos lo suficientemente en serio como para evitar una catástrofe.

“Las empresas que podrían crear basura espacial se verían afectadas inmediata y directamente por esa basura espacial”, dijo Carissa Christensen, directora ejecutiva del grupo de investigación espacial BryceTech, y señaló que los desechos de la colisión amenazarían sus propios satélites, sus propias inversiones.

Con todos esos cohetes activos, y algunos lanzadores más pequeños también programados para comenzar desde la Costa Espacial de Florida, que es el sitio de lanzamiento principal de SpaceX, SpaceX también podría encontrar cuellos de botella en la plataforma de lanzamiento. Cada lanzamiento requiere un equipo de apoyo en tierra, incluido personal meteorológico militar, para garantizar un despegue seguro. Y solo hay un número limitado de lanzamientos que pueden manejar en un momento dado.

“No hay un número infinito de días o plataformas de lanzamiento o sitios de lanzamiento donde puedes poner cosas en órbita”, señaló Quilty.

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Christensen agregó, sin embargo, que el apoyo terrestre en la Costa Espacial ha demostrado ser flexible, como lo demuestra la capacidad de SpaceX de devolver un grupo de astronautas de la Estación Espacial Internacional frente a Florida el viernes pasado y luego lanzar una misión Starlink desde una plataforma de lanzamiento a unas pocas millas. lejos unas horas más tarde.

El capitán Jonathan Eno, subdirector de operaciones de la Fuerza Espacial de EE. UU., que tiene la tarea de monitorear el clima y otras posibles interferencias antes de un lanzamiento, dijo que los equipos de apoyo en tierra en Florida han trabajado durante años para prepararse para el aumento dramático en la cantidad de lanzamientos. del puerto espacial. El año en que fue nombrado para su puesto, 2019, la Costa Espacial, que incluye el Centro Espacial Kennedy de la NASA y Cabo Cañaveral, apoyó solo 18 lanzamientos. Este año está en camino de apoyar a más de 60, incluido el primer lanzamiento del nuevo cohete lunar de la NASA, llamado Space Launch System. Su equipo ahora está listo para admitir múltiples lanzamientos en el mismo día, incluso con minutos de diferencia.

“SpaceX está mucho en las noticias. Son los que lanzan la preponderancia de los vehículos de lanzamiento en este momento”, dijo a CNN Business. “Obviamente nos estamos preparando para una realidad diferente”.

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