Una espectacular lluvia de meteoritos podría golpearnos este fin de semana. Esto es lo que puede esperar

A medida que la Tierra orbita alrededor del Sol, atraviesa el polvo y los escombros que dejan los cometas y los asteroides. Estos desechos dan lugar a lluvias de meteoritos, que pueden ser una de las vistas más asombrosas de la naturaleza.

La mayoría de las lluvias de meteoritos son predecibles y se repiten cada año cuando la Tierra pasa a través de un rastro particular de escombros.

A veces, sin embargo, la Tierra pasa a través de una pila de escombros particularmente estrecha y densa. Esto da como resultado una tormenta de meteoritos, que envía miles de estrellas fugaces al cielo cada hora.

Un aguacero menor llamado Tau Herculids podría crear una tormenta de meteoritos para los observadores en las Américas la próxima semana. Pero mientras algunos sitios prometen “la tormenta de meteoritos más poderosa en generaciones”, los astrónomos son un poco más cautelosos.

Presentación del cometa SW3

La historia comienza con un cometa llamado 73P/Schwassmann-Wachmann 3 (cometa SW3 para abreviar). Visto por primera vez en 1930, es responsable de una débil lluvia de meteoritos llamada Tau Herculids, que hoy parece irradiar desde un punto a unos diez grados de la brillante estrella Arcturus.

En 1995, el cometa SW3 se iluminó repentina e inesperadamente. Se observaron varias explosiones en unos pocos meses. El cometa se había fragmentado catastróficamente, liberando enormes cantidades de polvo, gas y escombros.

En 2006 (dos órbitas más tarde), el cometa SW3 se había desintegrado aún más, en varios fragmentos brillantes acompañados de numerosas piezas más pequeñas.

carpeta 20220524 16 tuml3tFragmentos del cometa 73P vistos por el telescopio espacial Hubble en 2006. (NASA, ESA, H. Weaver (APL/JHU), M. Mutchler y Z. Levay (STScI))

¿Está la Tierra en curso de colisión?

Este año, la Tierra cruzará la órbita del cometa SW3 a finales de mayo.

El modelado detallado por computadora sugiere que los escombros se esparcen a lo largo de la órbita del cometa como enormes y delgados tentáculos en el espacio.

¿Se han extendido los escombros lo suficiente como para encontrarse con la Tierra? Depende de la cantidad de escombros expulsados ​​en 1995 y de la rapidez con la que se arrojaron hacia afuera cuando el cometa colapsó. Pero los pedazos de polvo y escombros son tan pequeños que no podemos verlos hasta que los encontramos. Entonces, ¿cómo podemos vislumbrar lo que podría suceder la próxima semana?

¿Podría repetirse la historia?

Nuestra comprensión actual de las lluvias de meteoritos comenzó hace 150 años con un evento bastante similar a la historia de SW3.

Un cometa llamado Comet 3D/Biela fue descubierto en 1772. Era un cometa de período corto, como SW3, que regresaba cada 6,6 años.

En 1846, el cometa comenzó a comportarse de manera extraña. Los observadores vieron que su cabeza se había partido en dos y algunos describieron un “arco de material cometario” entre las piezas.

Para el próximo regreso del cometa, en 1852, los dos fragmentos se habían separado claramente y ambos fluctuaban de manera impredecible en brillo.

El cometa nunca más fue visto.

Pero a fines de noviembre de 1872, una inesperada tormenta de meteoritos adornó los cielos del norte, sorprendiendo a los observadores con velocidades de más de 3000 meteoritos por hora.

La tormenta de meteoritos ocurrió cuando la Tierra pasó por la órbita de 3D/Biela: aquí era donde el cometa debería haber estado dos meses antes. Una segunda tormenta, más débil que la primera, ocurrió en 1885, cuando la Tierra volvió a encontrarse con los restos del cometa.

3D/Biela se había desintegrado en escombros, pero las dos grandes tormentas de meteoritos que produjo sirvieron como una estela adecuada.

Un cometa moribundo, colapsando ante nuestros ojos, y una lluvia de meteoritos asociada, por lo general apenas imperceptible contra el ruido de fondo. ¿Veremos que la historia se repite con el cometa SW3?

¿Qué sugiere esto para los Tau Herculids?

La principal diferencia entre los eventos de 1872 y los Tau Herculids de este año se reduce a cuando la Tierra pasó por las órbitas de los cometas. En 1872, la Tierra cruzó la órbita de Biela durante varios meses. después el cometa estaba previsto, pasando tarde a través de la materia donde habría estado el cometa.

En contraste, el encuentro entre la Tierra y el flujo de escombros de SW3 la próxima semana ocurre varios meses antes de el cometa debe llegar al punto de cruce. Entonces los escombros deben haberse esparcido adelante del cometa para que se produzca una tormenta de meteoritos.

¿Podrían los escombros haber viajado lo suficientemente lejos como para encontrarse con la Tierra? Algunos modelos sugieren que veremos una ducha fuerte, otros sugieren que caerán escombros justo al lado.

¡No cuentes tus meteoros hasta que hayan brillado!

Pase lo que pase, las observaciones de la lluvia de la próxima semana mejorarán en gran medida nuestra comprensión de cómo ocurren los eventos de fragmentación del cometa.

Los cálculos muestran que la Tierra cruzará la órbita de SW3 alrededor de las 3 p. m. del 31 de mayo (AEST). Si los escombros se extienden lo suficiente como para que la Tierra los encuentre, entonces es probable que se produzca una explosión de Tau Herculids, pero solo durará una o dos horas.

Desde Australia, el espectáculo (si lo hay) terminará antes de que oscurezca lo suficiente como para ver qué está pasando.

Sin embargo, los observadores de América del Norte y del Sur estarán en primera fila.

Es más probable que vean una exhibición moderada de meteoros de movimiento lento que una gran tormenta. Eso sería un gran resultado, pero podría ser un poco decepcionante.

Sin embargo, es posible que la ducha ofrezca un espectáculo verdaderamente espectacular. Los astrónomos viajan por todo el mundo, por si acaso.

¿Y los observadores australianos?

También existe una pequeña posibilidad de que una actividad tarde más de lo esperado o incluso llegue un poco tarde. ¡Incluso si estás en Australia, vale la pena mirar hacia arriba la noche del 31 de mayo, en caso de que puedas ver un fragmento de un cometa moribundo!

El flujo de escombros de 1995 es solo uno de los muchos depositados por el cometa en las últimas décadas.

El radiante Tau Herculids está bajo en el cielo sobre el norte de Australia – 7 p.m. hora local. (Museos Victoria/stellarium)

En la madrugada del 31 de mayo, alrededor de las 4 a. m. (AEST), la Tierra atravesará los escombros del paso del cometa en 1892 alrededor del Sol. Más tarde en la noche, alrededor de las 8 p. m. del 31 de mayo (AEST), la Tierra atravesará los escombros depositados por el cometa en 1897.

Sin embargo, los escombros de estas visitas se habrán esparcido con el tiempo, por lo que esperamos que solo unos pocos meteoros adornen nuestros cielos desde estas corrientes. Pero, como siempre, podemos estar equivocados: ¡la única forma de averiguarlo es echar un vistazo! La conversación

Jonti Horner, Profesor (Astrofísica), Universidad del Sur de Queensland y Tanya Hill, Miembro Honorario, Universidad de Melbourne y Curador Principal (Astronomía), Museos Victoria.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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